Nos produce tristeza  esta noticia: el restaurante Noriega Hotel de Bakersfield (California) ha cerrado definitivamente después de más de 120 años de existencia. Una consecuencia más de esta pandemia que está azotando el mundo y haciéndonos entender que todo es mucho más frágil de lo que pensábamos. Y que incluso una institución tan respetada y querida como este restaurante, no está libre de sufrir sus consecuencias.

Es cierto que estamos hablando de la desaparición de un negocio, y no del fallecimiento de personas. Pero también es cierto que este local guardaba entre sus paredes, mesas corridas, recetas y pucheros, una parte de peso de la historia de los vascos en aquella parte de los USA. Una historia conocida y reconocida. Su cierre es una perdida no sólo para la gastronomía de los USA y vasca sino, sobre todo, para la proyección de las mejores esencias de «lo vasco» en aquel país.

Hemos hablado muchas veces en nuestro blog de la gran valoración que tenia el Noriega Hotel entre los comensales y los críticos. No en vano recibió en 2011 uno de los cinco galardones de la categoría America’s Classics, que, la Fundación James Beard, otorga a “a los restaurantes con un atractivo intemporal,  de alimentos de calidad que refleja el carácter de su comunidad“.

The New York Times le dedicaba un espectacular reportaje en el que hablaba de calidad, tradición, amistad y todas las grandes cosas que un comensal podía encontrar en ese rincón del mundo cuando se sentaba en la mesa de este restaurante vasco.

Su cierre no ha pasado desapercibido. Ni entre los cercanos, ni entre los medios de prestigio de las dos costas de los USA. Hay muchos artículos y noticias dedicados a esta perdida de la cultura tradicional vasca en aquel país. Nosotros hemos escogido tres.

Uno es  la reseña del Eater Los Angeles, firmada por Farley Elliott. Otro es la información , en la columna sobre California de Jill Cowan, publica nuestro siempre admirado New York Times, sobre la relevancia de este pequeño restaurante que cierra en una pequeña población situada a más de 4.500 km de la Gran Manzana. El tercero es un precioso artículo de Robert Price publicado en Tehachapi News que nos ha gustado tanto que vamos a hacer algo que no solemos hacer nunca: como por cuestiones de la normativa de protección de datos de la UE, este diario no deja entrar a los que navegan desde Europa, lo vamos a copiar e incluir su traducción (esperemos que esto sea considerado un pecado venial y podamos entrar en su momento al «cielo de los derechos de autor»).

Nosotros nunca pudimos comer en él. Por desgracia, ese deuda con la cultura vasca en USA, nunca la podremos saldar.

Eater Los Angeles – 27/4/2020 -USA

Bakersfield’s 89-Year-Old Basque Institution Noriega Hotel Closes Permanently

Famed Bakersfield Basque restaurant the Noriega Hotel is closing permanently, reports the Bakersfield Californian. The legendary large-format restaurant is a James Beard Foundation American Classic category winner from 2011, and has been in operation since the 1930s. In a note posted to the restaurant’s social media, ownership said the property would “not re-open after the COVID-19 closure.” The loss has stung many in the Central Valley, home to a surprising accumulation of Basque restaurants and other timeless dining gems.

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The New York Times – 27/4/2020 – USA

CALIFORNIA TODAY

In 2011, The Times wrote about Bakersfield’s Noriega Hotel in an article whose headline declared, “The Spotlight Finds a Basque Shepherds’ Canteen.” The restaurant and longtime boardinghouse, the oldest of a handful of institutions that for decades have served Basque farmers, had won a James Beard Foundation award for being an “American Classic.”

(Sigue) (Traducción automática)

Tehachapi News -27/4/2020 –  USA

ROBERT PRICE: Noriega Hotel closing? Now it’s really hitting home

(PHOTO: From left: Ignacio Maisterrena, Alfred Saldubehere and Pierre Arrayet — regulars at Noriega’s — speak and joke in their native Basque language in this undated file photo. “You don’t see family-style too much anymore,” Saldubehere, who came to the U.S. from France in 1958, said that day. “It feels like home) Californian file photo
PHOTO: From left: Ignacio Maisterrena, Alfred Saldubehere and Pierre Arrayet — regulars at Noriega’s — speak and joke in their native Basque language in this undated file photo. “You don’t see family-style too much anymore,” Saldubehere, who came to the U.S. from France in 1958, said that day. “It feels like home –  Californian file photo

In Kern County, as around the world, we count the consequences of COVID-19 in terms of lives lost, lives saved and testing kits back-ordered.

But another metric matters, too: Institutions closed.

Most California businesses have temporarily shuttered, as they should, despite all the theories about government oppression your uncle might be regurgitating onto Facebook. Most businesses, we hope, will return when this is over, but some may not. Restaurants will be especially vulnerable because restaurants are especially vulnerable anyway.

But now it’s getting personal. An establishment that helped define this community has succumbed to the coronavirus — or rather to the likely hardship that waiting for the virus to dissipate will create.

The Noriega Hotel, whose modest consistency and honesty acquired fame endured across parts of three centuries, has closed.

“This (pandemic) was the killshot,” said Mike Ladd, whose wife, Rochelle, had been running the place with her sister Linda Elizalde McCoy since 1987. Their grandparents, Juan and Gracianna Elizalde, purchased the restaurant in 1931.

“The location, east Bakersfield, was tough,” Ladd said. “Then this hit. We were losing money. No income.”

Add age and health issues and it’s clear why the owners have chosen to use the word “permanently.”

If they are certain about that, though, we have a tragedy on several levels.

The first tragedy is the loss of that garlic fried chicken. The second is the lost opportunity to share platters with complete strangers who, well before the vanilla ice cream arrives, would be strangers no more. The boardinghouse-style seating arrangements forced diners to acknowledge their shared humanity in the same way they shared pinto beans and pickled tongue.

The third is the blow to Old Town Kern’s glacial but undeniable momentum. The Baker Street area is Bakersfield’s great, underappreciated attraction, a quirky surprise for visiting foodies who enjoy mild adventure with their supper and dislike even the faintest whiff of pretension. Pyrenees Cafe, Wool Growers, Luigi’s, Arizona Cafe, Los Reyes — they’re all still there, or at least we hope they will be — but the granddaddy is the Noriega Hotel, 525 Sumner St.

The area’s oldest Basque restaurant — and, so it is said, the world’s last surviving establishment of its kind — was founded in 1893 by Faustino Noriega, a Basque immigrant who beat the railroad here by six years. The hotel, which Noriega ran with partner Fernando Etcheverry, catered to young Basque men engaged in what was then a common vocation for imported workers from the Pyrenees mountain range of northern Spain and southwestern France: sheepherding.

“Its history sounds like a rogue chapter from a John Steinbeck novel,” Jeff Gordinier wrote for The New York Times on the occasion of Noriega’s black-tie acceptance of a James Beard Foundation Award for American cuisine in 2011.

The market for sheepherders eventually faded, but interest in the Noriega Hotel did not.

By 1938, according to The Californian, it was the “pivotal center of the Basque population in Kern County and its social nucleus … a gravitational point for the Basques when they enter the city.”

In 1948, John Kovacevich and two friends, Dominic Corsaro and M.R. “Babe” Lazane, all rejected for membership at the Stockdale Country Club, convened a meeting of interested parties at the Noriega — about 75 men, some perhaps also rejected by Bakersfield’s one and only private golf club. They started their own club: the Bakersfield Country Club, on the cool, green hills east of the city, and their founding document still occupies a place of honor on a dining-hall wall at the Noriega.

No doubt a thousand other deals were struck there on Sumner Street as well, many in the presence of Noriega and Etcheverry but many more in close proximity to the Elizaldes, who ran the operation until their granddaughters declared it was time to stop.

That day was coming anyway, but the COVID-19 outbreak gave them the last little shove.

But if Noriega’s closes, really closes, Bakersfield and the world will be deprived of a working-class charm, and an entertainment niche, that the upscale chains along westernmost Stockdale Highway can’t match and would never attempt to duplicate anyway. Even some of the successful ones will seem dated in a few years; they must reinvent or die.

Contrast that to the Noriega, whose spartan, frozen-in-time, wood-paneled bar, built around 1940, still qualified as the new addition. The menu was set, dictated by the day of the week: Thursdays were garlic fried chicken and spare ribs, Saturdays oxtail stew and more fried chicken. Many patrons arrived early, well before seating time, to enjoy a Picon punch (but not more than two, as the late TV travel-show host Huell Howser once advised viewers).

And now, unceremoniously and matter-of-factly, it is over.

“The Noriega Hotel will not re-open after the COVID-19 closure,” the restaurant’s Facebook page said Friday. “We appreciate all the people that have dined with us for the last 89 years.”

Those words would have broken the heart of Jonathan Gold, the late Los Angeles-based, Pulitzer Prize-winning food critic, whose odes of appreciation about the Noriega have been reprinted here too many times already. Suffice to say, he enjoyed it.

We, then, are the ones left to mourn — if not for the loss of a specific restaurant experience, then for the realization that something old, grand and unique to this city has been lost.

Robert Price is a journalist for KGET-TV. His column appears here on Sundays; the views expressed are his own. Reach him at [email protected] or via Twitter: @stubblebuzz.

(Sigue)

ROBERT PRICE: ¿Cierre del hotel Noriega? Ahora realmente está llegando a casa

(PHOTO: From left: Ignacio Maisterrena, Alfred Saldubehere and Pierre Arrayet — regulars at Noriega’s — speak and joke in their native Basque language in this undated file photo. “You don’t see family-style too much anymore,” Saldubehere, who came to the U.S. from France in 1958, said that day. “It feels like home) Californian file photo
FOTO: De izquierda a derecha: Ignacio Maisterrena, Alfred Saldubehere y Pierre Arrayet, clientes habituales de Noriega’s) hablan y bromean en su lengua vasca nativa en esta foto de archivo sin fecha. “Ya no ves demasiado el estilo familiar”, Saldubehere, quien llegó a los Estados Unidos desde Francia en 1958, dijo ese día. “Se siente como en casa- Foto Archivo Californian

En el condado de Kern, como en todo el mundo, contamos las consecuencias de COVID-19 en términos de vidas perdidas, vidas salvadas y kits de prueba reordenados.

Pero otra métrica también importa: las instituciones cerraron.

La mayoría de las empresas de California han cerrado temporalmente, como deberían, a pesar de todas las teorías sobre la opresión del gobierno, su tío podría estar regurgitando en Facebook. Esperamos que la mayoría de las empresas regresen cuando esto termine, pero algunas no. Los restaurantes serán especialmente vulnerables porque los restaurantes son especialmente vulnerables de todos modos.

Pero ahora se está volviendo personal. Un establecimiento que ayudó a definir a esta comunidad ha sucumbido al coronavirus, o más bien a la probable dificultad que creará la espera de que el virus se disipe.

El hotel Noriega, cuya modesta consistencia y honestidad adquirió fama a lo largo de tres siglos, ha cerrado.

“Esta (pandemia) fue el asesinato”, dijo Mike Ladd, cuya esposa, Rochelle, había dirigido el lugar con su hermana Linda Elizalde McCoy desde 1987. Sus abuelos, Juan y Gracianna Elizalde, compraron el restaurante en 1931.

“La ubicación, al este de Bakersfield, era difícil”, dijo Ladd. “Entonces este golpe. Estábamos perdiendo dinero. Sin ingresos.”

Agregue problemas de edad y salud y está claro por qué los propietarios han elegido usar la palabra “permanentemente”.

Sin embargo, si están seguros de eso, tenemos una tragedia en varios niveles.

La primera tragedia es la pérdida de ese pollo frito con ajo. La segunda es la oportunidad perdida de compartir platos con completos extraños que, mucho antes de que llegue el helado de vainilla, ya no serían extraños. Los arreglos de asientos estilo pensión obligaron a los comensales a reconocer su humanidad compartida de la misma manera que compartieron frijoles pintos y lengua en escabeche.

El tercero es el golpe al ímpetu glacial pero innegable del casco antiguo de Kern. El área de Baker Street es la gran atracción subestimada de Bakersfield, una extravagante sorpresa para los amantes de la gastronomía que disfrutan de una leve aventura con su cena y no les gusta ni el más mínimo olor a pretensión. Pyrenees Cafe, Wool Growers, Luigi’s, Arizona Cafe, Los Reyes, todavía están allí, o al menos esperamos que lo estén, pero el abuelo es el Hotel Noriega, 525 Sumner St.

El restaurante vasco más antiguo de la zona, y, según se dice, el último establecimiento sobreviviente de este tipo en el mundo, fue fundado en 1893 por Faustino Noriega, un inmigrante vasco que golpeó el ferrocarril aquí por seis años. El hotel, que Noriega dirigía con su socio Fernando Etcheverry, atendía a jóvenes vascos que se dedicaban a lo que entonces era una vocación común para los trabajadores importados de la cordillera de los Pirineos del norte de España y el suroeste de Francia: el pastoreo de ovejas.

“Su historia suena como un capítulo deshonesto de una novela de John Steinbeck”, escribió Jeff Gordinier para The New York Times con motivo de la aceptación por parte de Noriega del Premio de la Fundación James Beard a la cocina estadounidense en 2011.

El mercado de pastores finalmente se desvaneció, pero el interés en el Hotel Noriega no.

Para 1938, según The Californian, era el “centro fundamental de la población vasca en el condado de Kern y su núcleo social … un punto gravitacional para los vascos cuando ingresan a la ciudad”.

En 1948, John Kovacevich y dos amigos, Dominic Corsaro y MR “Babe” Lazane, todos rechazados para ser miembros del Stockdale Country Club, convocaron una reunión de partes interesadas en el Noriega, unos 75 hombres, algunos quizás también rechazados por el de Bakersfield. solo club de golf privado. Comenzaron su propio club: el Bakersfield Country Club, en las frescas y verdes colinas al este de la ciudad, y su documento de fundación aún ocupa un lugar de honor en una pared del comedor en Noriega.

Sin duda, también se suscribieron miles de otros negocios en la calle Sumner, muchos en presencia de Noriega y Etcheverry, pero muchos más cerca de Elizaldes, que dirigió la operación hasta que sus nietas declararon que era hora de detenerse.

Ese día se acercaba de todos modos, pero el brote de COVID-19 les dio el último empujón.

Pero si Noriega cierra, realmente cierra, Bakersfield y el mundo se verán privados de un encanto de clase trabajadora y un nicho de entretenimiento, que las cadenas de lujo a lo largo de la autopista más occidental de Stockdale no pueden igualar y nunca intentarían duplicar de todos modos. Incluso algunos de los exitosos parecerán anticuados en unos años; deben reinventarse o morir.

Compare eso con el Noriega, cuya barra espartana, congelada en el tiempo, con paneles de madera, construida alrededor de 1940, todavía calificaba como la nueva adición. El menú estaba establecido, dictado por el día de la semana: los jueves eran pollo frito con ajo y costillas, estofado de rabo de buey los sábados y más pollo frito. Muchos clientes llegaron temprano, mucho antes de la hora de sentarse, para disfrutar de un golpe Picon (pero no más de dos, como el difunto presentador de televisión de viajes Huell Howser aconsejó una vez a los espectadores).

Y ahora, sin ceremonias y de manera casual, se acabó.

“El hotel Noriega no volverá a abrir después del cierre de COVID-19”, dijo el viernes la página de Facebook del restaurante. “Agradecemos a todas las personas que han cenado con nosotros durante los últimos 89 años”.

Esas palabras habrían roto el corazón de Jonathan Gold, el fallecido crítico de alimentos ganador del Premio Pulitzer, con sede en Los Ángeles, cuyas odas de aprecio por el Noriega ya se han reproducido aquí demasiadas veces. Basta decir que lo disfrutó.

Nosotros, entonces, somos los que debemos llorar, si no es por la pérdida de una experiencia específica en un restaurante, entonces por darnos cuenta de que algo viejo, grandioso y único en esta ciudad se ha perdido.

Robert Price es periodista de KGET-TV. Su columna aparece aquí los domingos; Las opiniones expresadas son suyas. Comuníquese con él en [email protected] o en Twitter: @stubblebuzz.